昨天,NASA授予了核承包商BWXT,近2000万美元探索核热推进系统的概念设计。这是核能可能在太空中卷土重来的一个迹象,引发了有趣的法律和监管问题。

与化学火箭相比,核太空推进可以提供更轻的重量,更大的推力。BWXT项目是美国宇航局“游戏改变开发计划它有可能极大地改变太空旅行。尽管目前还不清楚这项努力将带来的任何核空间推进系统的确切设计,但可以确定的是,任何设计都将是一种新颖的下一代反应堆概念。

美国国家航空航天局(NASA)长期以来一直青睐核能。例如,旅行者号宇宙飞船最远的人造物体在太空中使用核电池。美国宇航局的猎户座涅尔瓦一些项目直接试验了核动力,尽管这些项目都被终止了。但随着美国国家航空航天局(NASA)更密切地关注火星之旅,核动力推进也在进行研究重新投入战斗作为一种潜在的合适的旅行方式。

在太空中使用核能所引起的法律问题是各种各样的。还有条约问题。五项条约和五项法律原则声明这些文件和其他法律文件将支配探索和利用外层空间的许多方面涉及增加对核能的依赖。猎户座计划本质上是寻求用核爆炸来驱动宇宙飞船切断了一个条约,禁止核试验条约。还有商业问题,比如短缺的钚用于核空间电池(放射性同位素发生器)。

此外,目前的法律制度侧重于政府的太空中为和平目的而使用核能。能源部在放射性同位素发生器方面有丰富的经验大部分,如果不是全部美国迄今发射的核能系统,包括用于安全和NASA任务的,都是由NASA/DOE提供的放射性同位素动力系统计划。然而,太空正在迅速发展私有化一些独立公司的目标是登陆火星更早比NASA计划的还要多。私营公司进入太空可能要求政府发挥更大的作用,作为私营核航天器努力的监管者。

对于不属于能源部权限范围内的商业项目,需要处理管辖监督问题。例如,在美国,核监管机构平民核项目,即核管理委员会,其监督范围仅限于美国的管辖范围。其他需要解决的问题包括燃料来源。的《联合国关于在外层空间使用核动力源的原则》要求太空核反应堆使用高浓缩铀,而不是历史上用于放射性同位素发生器的钚。商业部门很难获得高浓缩铀。根据总统指令在美国,太空中的核动力源在发射前可能也需要总统的批准。需要处理的其他问题包括核保险和对第三方损害的核责任。

尽管如此,在太空中使用核能还是很困难的这是NASA的一个新领域,NASA重新燃起了对这项强大技术的兴趣,展示了它的应用前景。此外,与任何可能在空间中民用核技术有关的法律和商业问题似乎并非不可克服。由于核能可以提供大量的能源,在很长一段时间内,同时使用少量的材料,这项技术对于太空旅行和探索是有意义的。

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